В 1783 г. во главе Военной коллегии встал князь Григорий Потемкин, под руководством которого и осуществ­лялась новая военная реформа в России, которая охва­тила все стороны армейской жизни, начиная от организации войск и кон­чая обмундированием. В России военная реформа давно назрела, но её долго откладывали, не решались проводить, а  Потемкин решился.

Надо заметить, что в это время резко усилилась самостоятельность в действиях Военной коллегии, кото­рая практически перестала зависеть от сената, постепенно превращаясь в настоящее военное министерство.

Прежде всего, нововведения затронули кавалерию: был увеличен состав кавалерии, сформирован ряд полков — гренадерских, егерских, мушкетерских, а также увеличено количество полков. Были созданы егерские (стрелковые) корпу­са; драгунские полки были обучены не только конному, но и пешему строю, что позволило им действовать са­мостоятельно, без поддержки пехоты.

Изменились принципы обу­чения рекрутов: их сразу предназна­чали для какой-то определенной военной специальности, а время, отдаваемое плацевой шагистике (строевой подготовке), сокращалось до минимума.

Князь имел практический взгляд на солдатскую форму. «Всякое щеголь­ство, — писал он в докладе Екатери­не II, — должно уничтожить, ибо оно есть плод роскоши… Туалет солдат­ский должен быть таков, что встал, то и готов».

Вместо неудобной формы европейского образца ввели новую: куртку, не стеснявшую движе­ний, тёплые шаровары, широкие са­поги, каску, зимнюю одежду. Отмена париков и пудры избавила армию от вшей и кожных заболеваний.

Офицерам было запрещено избивать новобранцев и использо­вать солдат на своих частных рабо­тах. Потемкин приказывал офицерам быть терпеливыми при обучении солдат и сурово взыскивал с командиров всех степеней за неисполнение приказа. В одном из приказов он писал: «Господам офицерам объявите, чтобы с людьми обходились со всевозможною умеренностью, старались бы об их выгодах, в наказаниях не преступали бы положенных правил, были бы с ними так, как я, ибо я их люблю, как детей».

Его забота о солдатах проявлялась не только в требовании умеренности в наказаниях и терпения в обучении. Потемкин неоднократно подчеркивал, что солдату необходимо своевременно выдавать все, положенное по штату. Солдаты должны быть накормлены, обуты и одеты. Он лично следил за продовольственным обеспечением войск, соблюдением санитарных норм. Такого в русской армии прежде еще не было!

Он любил солдат, постоянно заботился о них, стремился облегчить их участь, охотно беседовал с нижними чинами, но это вовсе не означало, что светлейший князь был сторонником попустительства и панибратства, что потворствовал нарушителям дисциплины. Он говорил: «Деньги — сор, а люди — всё».

Потемкинский воинский устав и само обустройство русских войск стали на то время самыми прогрессивными в мире. В основу их был положен принцип уважения личности солдата, забота о его быте в мирное время и сохранение жизни во время войны.

Устав отрицал бессмысленную муштру и палочную дисциплину, и это горячо приветствовал такой сторонник передовых методов обучения и воспитания войск, как Суворов А.В.

Дальнейшие реформы предус­матривали постепенный переход от почти пожизненной рекрутчины к срочной службе. Но начавшаяся оче­редная русско-турецкая война оста­новила преобразования, однако срок службы был сокращён.

При Екатерине II сухопутная армия состояла из 4 гвардейских, 10 гренадерских, 59 пехотных пол­ков и 7 егерских корпусов. Числен­ность её достигла 239 тыс. человек. В составе кавалерии появились пол­ки карабинеров. Особое значение Потёмкин придавал казачьим час­тям. По его указанию было сфор­мировано Войско верных казаков, ставшее основой Черноморского ка­зачьего войска.

Одной из главных заслуг Потемкина Г.А. в области военного реформирования, пожалуй, можно считать изменение самой системы военной защиты рубежей Российской империи. Раньше эту функцию выполняли донские и запорожские казаки. После крестьянской войны Пугачева стало ясно, что без должного управления казачество может быть не только опорой трона, но и опасным возмутителем спокойствия. Потемкин поставил казаков под регулярное командование.

После знаменитого путешест­вия Екатерины II в Крым летом 1787 г., на обратном пути, под Пол­тавой, состоялись показательные маневры русской конницы. Они проходили на том самом месте, где около 80 лет назад Пётр I разбил армию Карла XII. Императрица и князь Потёмкин стояли рядом на высоком холме, прозванном в наро­де Шведской Могилой.

Накануне новой войны с Турцией Екатерина желала показать многочисленным иностранным гостям, сопровождав­шим царский «поезд», не только полную боевую готовность русской армии, но и свою верность делу Петра Великого. Летом 1787 г. Турция вновь объ­явила войну России. В этих условиях потемкинские реформы приобрели ещё большее значение.

Теперь борьба велась за обладание Крымом. После присоединения полуострова к Рос­сийской империи в 1783 г. турки (а их владения прежде огибали всё Чёрное море) сравнивали своё государство с домом, у которого сорвали дверь с петель.

Для русской стороны война началась неудачно: во время жестокого шторма затонуло много кораблей Черномор­ского флота. Правда, вскоре действия Екатеринославской и Украинской ар­мий, которыми командовали соответ­ственно Потёмкин и Румянцев, поста­вили турецкие войска в Северном Причерноморье на грань полного краха.

Пали мощные турецкие крепос­ти Очаков и Измаил. Русские войска во главе с Суворовым разбили основные силы турок в битвах при Кинбурне (1787 г.), Фокшанах и на реке Рымник (1789 г.). Не менее успешно действовал и заново отстроенный Черноморский флот под командова­нием контр-адмирала Ушакова Ф.Ф.

Турецкая империя, потерпев полное военное поражение и на суше, и на море, предложила России заключить мир. Он был подписан в 1792 г. в городе Яссы. Согласно его статьям, Турция признавала присое­динение Крыма к России, а также передавала ей крепость Очаков.

После смерти Екатерины II но­вый император Павел I предпринял попытку ещё раз реформировать ар­мию. В основном в ней восстанав­ливались прусские порядки. Это ка­салось даже мелочей: вновь были введены пудреные парики, из-за ко­торых солдат буквально «заедали» вши.

Многие мероприятия носили чисто демонстративный характер: например, переименовывались пол­ки русской армии или по высо­чайшему повелению расплавлялись пушки, стрелявшие по Очакову и Из­маилу, а из полученного металла от­ливались новые.

Как ни странно, столь бессмысленная акция принес­ла немалую пользу: в русской армии появились недавно изобретённые нарезные орудия, отличавшиеся го­раздо более высокими боевыми ка­чествами.

Реформы Павла I вызвали рез­кое возмущение среди военных. В знак протеста многие офицеры ухо­дили в отставку. Но даже разруши­тельные действия императора не смогли уничтожить боевой дух и опыт русской армии, приобретен­ные во второй половине XVIII в. Это доказала война в Северной Италии, где русские солдаты, возглавляемые фельдмаршалом Суворовым, сража­лись с войсками наполеоновской Франции. После убийства Павла I император Александр I отменил все распоряжения отца в военной облас­ти. Начался новый этап в развитии русской армии.

Военная деятельность Потемкина Г.А. ставит его в один ряд с Петром I, Румянцевым, Суворовым, хотя он не сравнился с ними как полководец. В 1789 г. Суворов А.В. писал о Потемкине: «Он честный человек, он добрый человек, он великий человек: щастье мое за него умереть».