В конце 60-х годов С. Бондарчук закончил работу над фильмом «Война и мир», продолжавшуюся более шести лет. Фильм «Война и мир» — киноэпопея в четырёх частях: «Андрей Болконский»; «Наташа Ростова»; «1812 год»; «Пьер Безухов», экранизация одноимённого романа Толстого Л.Н.

Слова Толстого, взятые эпиграфом: «Все мысли, которые имеют огромные последствия, — всегда просты. Вся моя мысль в том, что, ежели люди порочные связаны между собой и составляют силу, то людям честным надо сделать только то же самое. Ведь как просто» (Толстой Л.Н. Собр. соч., т. 7, М., Госиздат, 1963, с. 329), — определяют внутренний пафос киноэпопеи и придают ей цельность и монументальность.

Действие картины происходит в России в период с 1805 по 1813 гг. Фильм рассказывает о нескольких дворянских семьях: Ростовых, Безуховых, Болконских, Курагиных, в трагический период русской истории между двумя войнами.

В 1805 г. Андрей Болконский (В. Тихонов) и Николай Ростов (О. Табаков) принимают участие в войне союзников с Наполеоном. Болконский получает назначение в штаб и становится адъютантом Кутузова М.И. (Б. Захава), а затем отправляется в действующую армию, мечтая о воинской славе и подвигах. Кампания завершается сражением при Аустерлице. Подняв знамя и увлекая солдат в атаку, Болконский получает тяжёлое ранение, но остаётся жив. Домой, по ошибке, приходит сообщение о том, что он погиб…

Кадр из фильма "Война и мир"

Кадр из фильма "Война и мир"

В 1812 г. армия Наполеона вторгается в пределы России. Главнокомандующим, несмотря на разногласия в штабе и преклонный возраст, назначается генерал Кутузов М.И. Война подступает всё ближе, горит оставленный Смоленск. Старый князь Николай Андреевич Болконский (А. Кторов), генерал-аншеф в отставке, тяжело переживает потери, отказывается верить в горькие известия о поражениях русской армии и умирает…

Кутузов вызывает Андрея Болконского, находящегося в отставке, предлагая ему службу при штабе, но Болконский просится в действующую армию и получает благословение Михаила Илларионовича. Безухов тоже не остаётся безучастным к судьбе Отчизны. Пьер Безухов (С. Бондарчук) оказывается в самом пекле Бородинского сражения, на одной из артиллерийских батарей. Перед началом битвы полк, которым командовал Болконский, оказался в резерве. Так и не вступив в бой, Андрей Болконский получает тяжёлое ранение от разорвавшейся рядом гранаты и попадает в полевой лазарет…

После Бородинского сражения главнокомандующий отдаёт приказ об оставлении Москвы, французские войска вступают в белокаменную. Семейство Ростовых, как и большинство москвичей, опасаясь наступающего противника, покидает город. Пьер Безухов, переодевшись в крестьянское платье, остаётся в Москве, приняв решение убить Наполеона… После плена Безухов занимается общественной деятельностью. Он считает, что «деятельная добродетель» может вывести страну из кризиса. Для этого необходимо объединение всех честных людей…

Центральной темой третьей и четвертой серий стала судьба простого человека и роль его в событиях, решающих судьбу страны, в войне с Наполеоном (В. Стржельчик). Эта проблема, всегда волновавшая режиссера, определила прочтение многих эпизодов толстовского романа.

Естественной событийной кульминацией фильма оказалась блестяще снятая Бородинская битва. К анализу природы кинематографической выразительности ее батальных сцен обращались многие советские и зарубежные исследователи. Отмечалась высокая культура изобразительного решения фильма, мастерство построения отдельных эпизодов. Особенный интерес вызвали общие планы, дающие возможность охватить взглядом дальнюю перспективу Бородинского сражения, ощутить масштаб события.

Бородинская битва – это сюжетный узел всего фильма. Сюда стянуты все линии развития героев. Это своеобразный момент истины, в котором проверяется характер человека, стоящего перед лицом смерти. После произошедших с Наташей Ростовой (Л. Савельева) событий князь Андрей возненавидел ее обидчика Анатоля Курагина (В. Лановой) и поклялся отомстить ему. Но, увидев Анатоля, у которого только что отняли ногу, сердце его дрогнуло. Перед Болконским лежал не франт или столичный щеголь-обольститель, а несчастный, «страдающий, обессилевший человек». Здесь князь Андрей  осознал, что истинный смысл жизни заключается в любви и прощении…

Жестокая реальность войны передается не экспрессивно-напряженными образами и не натуралистическими деталями. Скульптурная выразительность застывших перед атакой всадников, огромная панорама боя, над которой висит пелена тумана и дыма от пороховых взрывов, — эти и многие другие кадры заставляют вспомнить батальную живопись русских художников XIX века. Интересно, что центральную панораму Бородинского сражения начали снимать 25 августа 1963 г. — в день 151-й годовщины битвы.

Особенное внимание в третьей серии режиссер уделяет портрету. Лица, которые мы запомнили в отдельных эпизодах, вновь появятся в финале фильма в одном общем стоп-кадре, как собирательный портрет победителей. Режиссер объединил в одном кадре портреты тех, кто выиграл битву, — простые лица, почти типажи курских, рязанских, орловских мужиков, воевавших не за чин или крест, а за Россию. Смысл этого кинематографически выразительного кадра глубоко созвучен толстовскому пониманию войны 1812 года.

Стремление передать толстовскую мысль определяет и художественный строй лучших кадров фильма. Так, панораму Бородина накануне битвы мы видим глазами растерянного Пьера (С. Бондарчук), не понимающего, где укрывается неприятель, а где располагаются русские батареи и пехота.

Этот эпизод позволяет не только передать переживания толстовского героя, но и подготовить зрителя к осмыслению сцены, в которой Болконский (В. Тихонов) скажет Пьеру, что экспозиция, с которой он знакомился не играет в предстоящем сражении никакой роли, что решает ее исход совсем иное — чувство, которым охвачены все русские. Мысль о необходимости объединения здоровых сил нации отвечала и логике толстовкой мысли и самому художественному строю «Войны и мира».

С. Бондарчук и оператор А. Петрицкий снимали некоторые эпизоды «Войны и мира» с вертолета. Критика задалась вопросом: соответствует ли это толстовской точке зрения? Ведь панорама жизни дается Л. Толстым не с высоты птичьего полета, а на уровне глаз человека.

Бондарчуку, несомненно, удалось передать эпическое дыхание романа, но у Толстого эпическое начало сочетается с глубоким проникновением во внутренний мир героев. Их духовные искания занимают не менее важное место, чем картины военной жизни. «Судьба народная» и «судьба человеческая» органически сливаются в единое целое. К сожалению, в фильме этого органического слияния нет.

Особенно это ощутимо в четвертой серии («Пьер Безухов»), где в центре оказались исторические события, театр военных действий, армии, полководцы и т. д. Пьер предстает здесь внимательным и умным наблюдателем событий, человеком, попавшим в их водоворот, а не правдоискателем, мучительно ищущим смысл жизни, как в романе.

В фильме отсутствует столь важное для толстовского повествования субъективное внутреннее видение героя, часто меняющее масштаб событий и даже людей, и потому исчезает толстовская внутренняя «иерархия вещей». На протяжении всего фильма режиссер стремится сохранить строго объективный взгляд. Военный парад, и Бородинская битва, и бал, и даже интимное объяснение порою выглядят одинаково монументально.

Несмотря на некоторые художественные просчеты, фильм С. Бондарчука «Война и мир» остается значительным достижением — эта экранизация передает драматизм и величие народного подвига. Несомненной удачей картины стали батальные сцены, даже самые продолжительные и кровавые из них не утомляют, а приковывают взгляд. Интересная особенность картины — несколько сцен, связанных с религиозной тематикой, которые весьма органично смотрятся в общем контексте. Непросто было взять на себя такую ответственность и вообще довести до конца столь грандиозную постановку. Картина С. Бондарчука «Война и мир» в 1969 г. получила премию «Оскар» и «Золотой глобус» за лучший фильм на иностранном языке и множество других кинопремий и призов.