Литва и другие прибалтийские республики находились в немецко-фашистской оккупации в течение трёх лет. В Литве, Латвии и Эстонии гитлеровцы уничтожили более 1 млн. 100 тыс. человек, многие десятки тысяч людей томились в концентрационных лагерях и тюрьмах. Например, только в Литве немцы уничтожили четверть населения.

В планах обороны Прибалтики гитлеровцы самое большое внимание уделяли Эстонии, имевшей крупное военно-политическое значение. Потеря ее привела бы к резкому ухудшению для Германии обстановки в Балтийском море. Немецкое командование продолжало держать здесь значительные силы, чтобы отразить возможное наступление Красной Армии. Освобождение Эстонии началось после разгрома немцев под Ленинградом и Новгородом, когда войска Ленинградского фронта в начале февраля 1944 г. вышли к р. Нарве и с ходу приступили к ее форсированию.

Положение немецко-фашистских войск в Прибалтике ещё больше осложнилось в результате успешного наступления советских войск в Белоруссии. Группа армий «Север» оказалась глубоко охваченной с юга и прижатой к Балтийскому морю на относительно небольшой территории.

Наступление наших войск в Прибалтике вылилось в ряд последовательных ударов фронтов. Первыми 10 июля 1944 г. перешли в наступление войска 2-го Прибалтийского фронта, 17 июля наступление начал 3-й Прибалтийский фронт, а 24 июля в наступление включились войска Ленинградского фронта. В южных районах Литвы наступали на вильнюсско-каунасском направлении войска 3-го Белорусского фронта. К 13 июля они освободили от германских захватчиков столицу Литовской ССР город Вильнюс, 1 августа — Каунас, а затем вышли на границу Литвы с Восточной Пруссией.

В конце июля войска 1-го Прибалтийского фронта находились на ближних подступах к Риге с юга и юго-запада. Армии же 2-го и 3-го Прибалтийских фронтов продолжали вести бои с упорно сопротивлявшимися войсками противника. Германия во что бы то ни стало стремилась сохранить за собой территорию Прибалтики, немцы там значительно  расширили строительство оборонительных рубежей и усилили защищавшую их группировку своих войск. Уже в августе из рейха и с других участков Восточного фронта в Прибалтику было переброшено восемь дивизий (в том числе три танковые). Численность пехотных дивизий была доведена до 8–9 тыс. человек за счет пополнения их личным составом из других родов войск, а также своих мобилизованных  граждан, ранее не подлежавших военному призыву: пожилых и несовершеннолетних.

Немецкие военнопленные в Риге проходят мимо рижского железнодорожного вокзала

Немецкие военнопленные в Риге проходят мимо рижского железнодорожного вокзала

В августе 1944 г. наиболее острая обстановка сложилась в полосе 1-го Прибалтийского фронта. Вражеское командование, сосредоточив против прорвавшихся к морю советских войск шесть пехотных, шесть танковых дивизий и две бригады, нанесло сильный контрудар из районов западнее Риги и Шауляя. Противнику удалось оттеснить войска фронта от побережья Рижского залива и восстановить связь между группами армий «Север» и «Центр». Продвижение советских частей на рижском направлении было медленным и кровопролитным, попытка внезапным ударом с юга взять Ригу не увенчалась успехом, поэтому направление главного удара было перенесено с рижского на мемельское направление. Одновременно войска 2-го и 3-го Прибалтийских фронтов на рижском направлении наступали успешно.

Прибалтийская стратегическая наступательная операция советских войск (14 сентября — 24 ноября 1944 г.) проводилась с целью разгрома группы армий «Север» и полного освобождения от немецко-фашистских захватчиков территории Эстонии, Латвии и Литвы. В ходе Прибалтийской операции предусматривалось нанесение ударов тремя Прибалтийскими фронтами по сходящимся направлениям на Ригу с целью отсечения группы армий «Север» от остальных войск германской армии. Всего на прибалтийском направлении со стороны немцев действовало свыше 47 дивизий (более 700 тыс. человек), в том числе 8 танковых и моторизованных.

Противник подготовил сильную и глубоко эшелонированную оборону. К началу операции советская сторона располагала войсками общей численностью свыше 900 тыс. человек, около 20 тыс. орудий и минометов, до 3 тыс. танков и САУ, около 3,5 тыс. самолётов. С моря Прибалтийскую операцию поддерживал и участвовал в ней КБФ (Краснознаменный Балтийский Флот).

Летнее наступление советских войск в Прибалтике привело к расширению общего фронта стратегического наступления Красной Армии. Благоприятная обстановка для решительного наступления на прибалтийском стратегическом направлении была создана только к концу лета 1944 г. в ходе крупных военных побед, одержанных советскими войсками над вермахтом.

Прибалтийская операция включала в себя четыре фронтовые и межфронтовые операции: Рижскую, Таллинскую, Моонзундскую и Мемельскую. На рижском направлении войска трёх Прибалтийских фронтов должны были атаковать группировку противника в составе 16-й и 18-й немецких армий, расчленить её и уничтожить по частям. Действия советских фронтов в Прибалтике координировал и осуществлял общее руководство операцией маршал Василевский А.М.

За первые три дня операции войска 1-го Прибалтийского фронта продвинулись на 50 км., до Риги оставалось всего 25 км. Немецкое командование 16 сентября дало разрешение приступить к отводу войск группы армий «Север» на всем фронте от Финского залива до Западной Двины. С целью задержания продвижения войск 1-го Прибалтийского фронта на рижском направлении немецкое командование  предприняло два сильных контрудара (юго-западнее Митавы и из района Балдоне).

В это же время наступление в полосах 3-го и 2-го Прибалтийских фронтов развивалось значительно медленнее. Здесь наши войска смогли прорвать на ряде участков лишь главную полосу обороны противника и продвинуться всего на 5–6 км. Особенно упорно сопротивлялись немецкие войска на направлении главного удара войск 2-го Прибалтийского фронта. К 27 сентября 3-й и 2-й Прибалтийские фронты выдвинулись к оборонительному рубежу «Сигулда», где были остановлены противником. Теперь войска этих фронтов находились в 60–80 км от Риги.

С 17 сентября в операцию включился Ленинградский фронт. Произошло как раз то, чего больше всего опасалось командование группы «Север», — на врага был обрушен мощный удар из района Тарту. Наступавшая там 2-я советская ударная армия уже в первый день успешно прорвала вражескую оборону западнее Чудского озера и продвинулась на 18 км. Тем самым была создана угроза окружения немецких частей, оборонявшихся на нарвском перешейке.

На первом этапе Прибалтийской операции (14-27 сентября) была проведена Таллинская операция, в результате которой советские войска 22 сентября  освободили Таллин, а к 26 сентября была полностью освобождена материковая часть Эстония, кроме островов Эзель и Даго.

В ходе Таллинской операции Балтийский флот высадил несколько успешных морских десантов на побережье Эстонии и прилегающие острова. Немецкие потери в ходе проведения операции по советским источникам составили более 45 тыс. человек убитыми и ранеными. В конце сентября в руках противника находилась еще значительная территория Прибалтики, а также острова Моонзундского архипелага. Основные силы группы армий «Север» оказались сосредоточенными на узком фронте в районе рижского плацдарма.

На втором этапе Прибалтийской операции (28 сентября — 24 ноября) была завершена Рижская операция (14 сентября — 22 октября), проведены Мемельская (5 — 22 октября) и Моонзундская (27 сентября — 24 ноября) операции. Наиболее напряженные бои на подступах к латвийской столице развернулись после взятия Тарту, когда 67-я армия была повернута на юго-запад в сторону Риги. Наши войска в ходе Рижской операции освободили большую часть Латвии, её столицу – Ригу,  Литву. В результате образовался Курляндский котёл.

Моонзундская операция проводилась с целью освобождения от немецко-фашистских войск островов Моонзундского архипелага. Основная часть островов советскими десантниками была освобождена достаточно быстро. Только на острове Сааремаа противнику удалось задержать наше наступление на полтора месяца.

Мемельская наступательная операция проводилась с целью отсечения войск группы армий «Север» от Восточной Пруссии. Уже в первый день боёв советские войска прорвали немецкую оборону и к вечеру продвинулись на глубину до 15 км. С утра второго дня наступления в прорыв была введена 5-я гвардейская танковая армия, которая быстро продвигалась к побережью Балтийского моря. В этот же день начала наступление и 39-я армия, наносившая удар на Таураге.

Немецкое командование 6 октября начало спешно отводить войска из района Риги в Восточную Пруссию вдоль побережья Балтийского моря. Их преследовали части 3-го и 2-го Прибалтийских фронтов.

Советское наступление успешно продолжалось, и а к 10 октября немецко-фашистские войска были отрезаны от Восточной Пруссии. Между вражескими группировками в Восточной Пруссии и в Курляндии образовалась полоса советской обороны шириной до 50 километров, преодолеть которую противник не смог.

В результате выхода советских войск на побережье Балтийского моря план немецко-фашистского командования по отводу группы армий «Север» в Восточную Пруссию был сорван. Враг был оттеснен на Курляндский полуостров и надёжно там заблокирован. В результате мемельской операции советские части продвинулись на расстояние до 150 км. 16 октября 3-й Прибалтийский фронт был расформирован, а войска 2-го Прибалтийского во взаимодействии с правофланговыми армиями 1-го Прибалтийского фронтов продолжали преследовать отходившего противника.

Одновременно с наступлением Прибалтийских фронтов войска Ленинградского фронта и КБФ в период с 29 сентября по 15 октября осуществили десантную операцию, в итоге которой они овладели островами Муху (Моон), Вормси, Даго (Хиума) и большей частью острова Эзель (Сааремаа). Прибалтийская операция, таким образом, была завершена.

В результате Прибалтийской операции от немецко-фашистских войск были освобождены Латвия, Литва и Эстония (кроме Курляндского котла). Были разбиты 26 дивизий группы армий «Север» и 3 дивизии уничтожены целиком. Оставшиеся  33 дивизии оказались в котле, сковав до конца войны значительные силы Красной Армии. Немецкая группировка в Курляндии капитулировала только в мае 1945 года.

В результате Прибалтийской операции немецкий флот утратил свободу действий в Рижском, Финском заливах и в других районах Балтийского моря. С утратой Прибалтики Германия лишилась не только выгодного стратегического района, но также и важной промышленной, сырьевой и продовольственной базы. Более ста воинов Красной Армии в ходе Прибалтийской операции были удостоены звания Героя Советского Союза, из них трое — дважды, свыше 330 тыс. чел. получили медали и ордена.