Петя, младший сын в семье Ростовых (ему было всего пятнадцать лет), поддавшись патриотическому порыву, упросил родителей отпустить его в армию. После долгих уговоров и угроз сбежать родители согласились. Петя еще не понимал, что его отъезд означает для матери постоянное беспокойство и ежедневную тревогу. Он был весь охвачен желанием воевать, его вдохновлял пример Николая, старшего брата.

Петя и не мог представить, что его могут ранить или убить: «Петя находился в постоянно счастливо-возбужденном состоянии радости на то, что он большой, и в постоянно восторженной поспешности не пропустить какого-нибудь случая настоящего геройства». Именно поэтому Петя просит генерала, у которого он был ординарцем, отпустить его в партизанский отряд Денисова. Когда он приезжает туда, видит Денисова и Тихона Щербатого, он решает, что они настоящие герои и надо подражать им во всем.

Душевное состояние Пети в отряде Денисова напоминает нам о том, что испытывал его брат Николай, когда он во время войны 1805 года, находясь в австрийской деревне, чувствовал ко всем братскую любовь и кричал: «И да здравствует весь свет!» Петя тоже любит всех и хочет всем сделать что-то приятное: «Петя находился в восторженном детском состоянии нежной любви ко всем людям и вследствие того уверенности в такой же любви к себе других людей».

Разговор Пети с офицерами отряда Денисова за ужином показывает нам милого, доброго ребенка, которому захотелось поиграть в настоящую войну. Петя умиляет не только Денисова, который любит всю «породу ростовскую», но и всех присутствующих. Он просит Денисова отправить его на задание: «Только вы меня пустите в самую… в главную. Мне не нужно наград… А мне хочется…» Слова Пети вызывают улыбку Денисова. Петя дарит одному из офицеров свой складной нож, бежит за своей торбой, чтобы принести изюм: «У меня изюм чудесный, знаете, такой, без косточек. Я купил десять фунтов. Я привык что-нибудь сладкое». Предлагает свой кофейник, кремни, а потом замолкает, боясь, что над ним будут смеяться, что он ведет себя по-детски.

Еще лучше характеризует Петю его отношение к мальчику-французу, взятому в плен. Он переживает, каково ему, покормили ли его, не обидели ли. Сначала он думает так: «Спросить бы можно, да скажут: сам мальчик и мальчика пожалел», но все-таки спрашивает, хотя ожидает насмешки со стороны офицеров. Денисов вполне серьезно относится к вопросу Пети, распоряжается позвать пленного, и Петя подбегает к нему и целует, по-детски выражая свою радость, что его поняли и не смеются над ним.

Петя напрасно переживает за пленного мальчика: солдаты уже накормили его и переименовали в Весеннего. Петя зовет его к столу, пытаясь ободрить: «Пете многое хотелось сказать барабанщику, но он не смел. Он, переминаясь, стоял подле него в сенях. Потом в темноте взял его за руку и пожал ее».

Несмотря на то, что в романе Петя не главный герой, Толстому удалось создать замечательный образ мальчика, который воплотил в себе лучшие черты семьи Ростовых: доброту, чуткость, внимание к другим, открытость, любовь к жизни и людям. Такие люди, как он, призваны приносить радость всем окружающим. Тем трагичнее кажется судьба Пети, погибшего при освобождении пленных.