Для укрепления северо-восточной части Кремля, не защищенной естественными преградами, в конце XV века кроме Тимофеевской были возведены еще две башни с проездными воротами — Фроловская и Никольская. На том месте, где в древности находились главные ворота Кремля, в 1491 году соорудили Фроловскую башню.

Башня с главными воротами Кремля и в те времена производила неизгладимое впечатление стройностью пропорций, богатством белокаменных украшений фасадов, состоящих из башенок, резных столбиков, колонок, фигур фантастических животных. По углам четверика находились пирамидки с золочеными флюгерами.

Вплоть до XVII века башню украшали белокаменные рельефы работы Ермолина В.Д. Башня имела двойные стены, выложенные из большемерного кирпича (размером 31х14х18 см), между стенами находилась лестница, соединяющая все пять ярусов. Ворота этой башни защищала отводная стрельница с двумя боковыми бастионами. Соединялась башня со стрельницей деревянным мостом. Главные ворота Кремля, т. е. проездные ворота Фроловской башни, особенно почитались в народе и считались «святыми». Через них запрещалось проезжать верхом на лошадях и проходить с покрытой головой. Через них входили и выходили полки, выступающие в поход. У этих ворот встречали царей и послов. Над воротами башни с внутренней и внешней стороны на досках из белого камня были вырезаны надписи по-латыни и на русском языке, повествующие об истории ее постройки.

Спасская башня

Спасская башня

С 1625 года кремлевские башни начали надстраивать. Прежде всего была надстроена главная башня Кремля — Фроловская. Надстройка башни гармонировала с ее древним массивом, со всем обликом Кремля, с храмом Василия Блаженного, который был воздвигнут в середине XVI века в честь победы русских войск над Казанским ханством при Иване Грозном. В 50-х годах XVII века на вершине шатра главной башни Кремля водрузили герб Российской империи — двуглавого орла. Позже подобные гербы установили на самых высоких башнях — Никольской, Троицкой и Боровицкой.

В апреле 1658 года вышел царский указ о переименовании всех кремлевских башен. Фроловская башня была переименована в Спасскую в честь иконы Спаса Смоленского, помещенной над проездными воротами башни со стороны Красной площади, и в честь иконы Спаса Нерукотворного, находившейся над воротами со стороны Кремля.

В XVII столетии через ров, проходивший вдоль кремлевской стены, был построен Каменный мост, на котором стали торговать книгами. Наряду с книгами духовного содержания здесь продавались «писания» светского содержания, можно было купить здесь и сказания о чудесах, повести из «Великого зерцала» или рукописную «Повесть о Горе и Злочастии», «Слово о полку Игореве», «Шемякин суд» и др. Здесь же продавали «печатные листы» — лицевые изображения святых и царских особ. Книжная торговля на Каменном, или Спасском, мосту продолжалась до 1812 года.

В шатровом верхе башни, выстроенном русским мастером Баженом Огурцовым, разместили главные часы государства. Как свидетельствуют архивные документы, впервые часы на этой башне были установлены гораздо раньше, еще в 1491 году, сразу же после ее постройки.

Надо сказать, что история башенных часов Московского Кремля уходит в глубину веков. Первые башенные часы были установлены в 1404 году на дворе великого князя Василия, сына Дмитрия Донского. Изготовил часы мастер Лазарь Сербин. Эти часы по времени их сооружения были вторыми в Европе, и только спустя десятилетия башенные часы появились в Великом Новгороде, а затем и в Пскове.

В 1625 году под руководством Христофора Головея русские кузнецы-часовщики крестьяне Ждан, его сын и внук установили часы на Спасской башне, а тридцать колоколов для перечасья отлил литейщик Кирилл Самойлов. Устройство часов Христофора Головея значительно отличалось от современных. Часы имели огромный вращающийся циферблат, разделенный на 17 частей. Отбивание часов начиналось от восхода солнца, а с заходом солнца часы переводились на ночной счет времени. В разное время года продолжительность дневного и ночного времени различна. В дни летнего солнцестояния, когда бывают самые продолжительные дни, часы отбивали 17 раз, а в ночное время — 7 часов.

Но такой отсчет времени был очень неудобен. И в начале XVIII века Петр I издает указ, по которому вся страна перешла на единый для всей России суточный отсчет времени. Тогда же на Спасской башне были установлены голландские часы с музыкой и 12-часовым циферблатом. Установил эти огромные часы, привезенные на 30 подводах, кузнец Никифор Яковлев с помощниками. Но вскоре эти часы остановились, а после пожара 1737 года пришли в негодность.

Часы, которые мы видим сейчас на Спасской башне, установлены братьями Бутеноп в 1851-1852 годах. Они занимают три этажа башни — 7-й, 8-й, 9-й — и состоят из трех узлов: механизма хода, механизма боя четвертей и механизма боя часов. Часы приводятся в действие тремя гирями весом от 160 до 224 килограммов. Точность хода их обеспечивается при помощи маятника весом 32 килограмма. Механизм боя состоит из 10 четвертных колоколов и колокола, отбивающего один час. Колокола отлиты в XVII-XVIII веках русскими и иностранными мастерами. Подпись на одном из колоколов гласит: «Сей колокол для битья четвертей Спасской башни вылит в 1769 году, майя 27 дня. Весу 21 пуд. Лил мастер Семен Можжухин». Все колокола помещаются на 10-м ярусе башни в открытых звонах под шатром.

Часы, которые обычно называют курантами, имеют четыре циферблата, диаметр каждого — 6,12 метра, высота цифр — 72 сантиметра, длина часовой стрелки — 2,97 метра, минутной — 3,28 метра. Общий вес механизма часов — около 25 тонн. Во время Октябрьского переворота при артобстреле была повреждена Спасская башня. Снарядом были выведены из строя часы. Исправил часы на Спасской башне кремлевский слесарь Беренс Н.В., помогали ему два его сына — Владимир и Василий. За время своего существования куранты неоднократно реставрировались. Спасская башня имеет 10 этажей. Ее высота до сияющей рубиновой звезды — 67,3 метра, со звездой — 71 метр.

О других башнях Кремля можно прочитать в этой статье.