В ноябре на Балканах уже лежал снег — в это время года они счита­лись непроходимыми. Бисмарк зая­вил, что до весны убирает карту Балкан со своего стола. От морозов и снежных заносов в отряде Радецкого Ф.Ф., который защищал Шипкинский перевал, погибло людей больше, чем в боевых действиях.

Однако на военном совете 30 ноября 1877 г. было принято ре­шение форсировать Балканские горы зимой, так как к концу 1877 г. на Балканах сложились благоприятные предпосылки для перехода русских в наступление. Численность русской армии почти в два раза превысила число турецких войск. Кроме этого, оставлять солдат для зимовки в горах – означало обречь их на верную гибель. Но если бы армия сошла с перевалов на зимние квартиры, то весной ей вновь пришлось бы штурмовать балканские кручи. Поэтому было решено спуститься с гор, но в другом направлении — на Константинополь.

Отряд генерала Гурко И.В. должен был перейти За­падные Балканы и взять Софию. В его задачу также входило нанесение удара в тыл турецким войскам у Шипки. Гене­ралу Карцеву П.П. следовало прорваться у Троянского, а генералу Радецкому Ф.Ф. — у Шипкинского перевалов. Войскам предстояли почти невыполнимые операции: даже местные жители ред­ко отваживались проходить горными тропами зимой. К тому же на дороге, ведущей из Шипки в долину, у дерев­ни Шейново, стояла 30-тысячная ар­мия Вессель-паши.

Таким образом, Балканы прорывались на широком почти 200-км фронте сразу в нескольких местах, чтобы не дать турецкому командованию возможность надежно прикрыть их на одном из участков. После пяти месяцев «сидения» под Плевной русские войска стремительно и неожиданно для противника сорвались с места и буквально за месяц решили исход кампании, ошеломив этой операцией Европу и Турцию.

Однако не всё было так просто. Ещё германский генерал-фельд­маршал и военный теоретик Х. К. Мольтке писал: «Тот генерал, который вознамерится перейти через Троян, заранее заслуживает имя без­рассудного, потому что достаточно двух батальонов, чтобы задержать наступление целого корпуса».

Переход русских войск через Балканы

Переход русских войск через Балканы

13 декабря Западный отряд генерала Гурко, разделившись на несколько колонн, первым выступил в героический поход. Сильная метель в горах задержала движение отряда, в результате вместо двух дней войска Гурко осуществили переход за восемь дней.

Особенно ожесточёнными были 19-20 декабря бои у Ташкисена, когда воины генерала Гурко, наступая по пояс в снегу, выбили с позиций на перевалах 5-тысячный турецкий отряд, заставив его отступить, а затем спустились с Балканских гор. В результате прорыва нескольких колонн позиции турок в других местах оказались под угрозой удара во фланг и тыл, что вынудило турецкое командование начать общий отход.

Надо отметить, что русской армии очень помога­ли поддержка и участие местного населения: болгары становились проводни­ками и разведчиками, расчищали до­роги, снабжали войска продовольствием…

Подъём на Троянский перевал

Подъём на Троянский перевал

23 декабря 1877 г. генерал Гурко без боя взял Софию. София играла значительную роль в ходе русско-турецкой войны 1877-1878 гг. Город стал огромным складом запасов продовольствия и боеприпасов, предназначенных для осажденной в Плевене турецкой армии Османа-паши.

В приказе Гурко по случаю занятия Софии отмечалось: «Взятием Софии завершился блестящий период нынешней войны — переход через Балканы, в котором не знаешь чему больше удивляться: храбрости ли, геройству ли вашему в сражениях с неприятелем или выдержке и терпению, с которым вы переносили тяжкие невзгоды в борьбе с горами, стужей и глубоким снегом… Пройдут годы, и наши потомки, которые посетят эти суровые горы, торжественно и с гордостью скажут: здесь прошло русское войско, воскресившее славу суворовских и румянцевских чудо-богатырей».

Отряду генерал-лейтенанта Карцева также пришлось нелегко. Из-за крутизны подъема и гололедицы лошади, тащившие орудия, спотыкались, падали и срывались вниз, увлекая за собой упряжки. Поэтому их выпрягли, и солдатам самим пришлось втаскивать орудия на обледенелые кручи.

Часть солдат несла винтовки и снаряжение товарищей, а другая часть тащила орудия. Через каждые полчаса они менялись. За сутки колонна проходила 4-5 верст. На сон и отдых отводилось не более 4 часов. Несмотря на эти невероятные трудности, отряд  Карцева 26 декабря (в праздник Рождества Христова) смог взять приступом Траянов вал, а затем спустился с перевала и под Новый год, 31 декабря, установил связь с отрядом Гурко.

27-28 декабря 1877 г., форсировав горные перевалы, Скобелев, Радецкий, Святополк-Мирский и болгар­ские ополченцы атаковали неприя­теля у деревни Шейново. Наступление началось поэшелонно (двумя флангами) справа. Когда боевые порядки приблизились к турецким позициям на расстояние двух километров, неприятель открыл сильный артиллерийский, а затем и ружейный огонь. Русские и ополченцы атаковали стремительно. Главный удар был нанесен по двум редутам в шипкинском лесу.

К двум часам дня началось наступление по всему фронту. В атаку пошли и полки Святополк-Мирского. Русская конница появилась в тылу Шейновского укрепленного лагеря. В 15 часов 28 декабря 1877 г. Вессель-паша капитулировал.

В плен взяли почти всю турецкую армию — 22 тыс. чело­век, в том числе 3 генералов и более 700 офицеров. Главную роль в пора­жении Вессель-паши сыграл генерал Ско­белев М.Д. — Ак-паша (Белый Генерал). Это прозвище русский военачальник по­лучил ещё в Туркестане: в белой бур­ке и на белом коне Скобелев появлял­ся на самых горячих участках боя.

Героический переход 165-тысячной русской армии через Балканы зимой потряс Турцию и Европу и оказал деморализующее воздействие на войска противника и руководство Османской империи. Перейти Балканы зимой, одолев снежную стихию и прорвав турецкую оборону, удалось только русской армии. Наконец путь на Константинополь был открыт. Далее события развивались ещё более стремительно. После тяжелейшего похода по зимним горам, после боёв и потерь русские войска рвались вперёд.

85-тысячная армия Сулейман-паши отступала на Филиппополь (ныне Пловдив) и Адриано­поль, намереваясь превратить их в новые Плевны. Города были укрепле­ны. 24 декабря 1877 г. под Филиппополем отряд Гурко нанёс поражение войскам Сулейман-паши, а 8 января 1878 г. без единого выстрела Скобелев занял Адрианополь — вторую столи­цу Турции. Так завершилась самая яркая и незабываемая операция русско-турецкой войны 1877-1878 гг.