В годы Первой мировой войны около 8 млн. человек стали военнопленными. При этом все страны, участвовавшие в Первой мировой войне, обязались соблюдать статьи Гаагской конвенции о военнопленных. Половину потерь России в войне составили пленные (более 2,4 млн. человек). Около 3 млн. солдат и офицеров противника были захвачены в плен русской армии. Для сравнения германцы пленили 2,5 млн. человек.

Надо отметить, что для Первой мировой войны были характерны массовые сдачи в плен, особенно в австрийской армии, пленными австро-венгерские части потеряли 2,2 млн. солдат. Например, Брусиловский прорыв дал полмиллиона пленных. Захваченные пленные обычно перевозились в глубь своей территории, при этом часть пути пленные преодолевали пешком.

«Австрийцы уходили за Сан, преследуе­мые нами по пятам, бросая оружие, обозы, пушки и массами сдаваясь в плен. Они потеряли 326 тыс. человек (100 тыс. пленными) и 400 орудий», — писал о боях 1914 г. Деникин А.И. А вот ещё, во время «великого отступления» в 1915 г: «Дух армий подорван. И, несмотря на это, от­ступление наше отнюдь не имело панического характера. Мы наносили немцам тяжелые потери, а австрийцы, бла­годаря нашим непрестанным контратакам, потеряли при наступлении одними пленными сотни тысяч…»

Сдавались в плен и русские части. Во время Восточно-Прусской операции 1914 г., после смерти Самсонова А.В. по приказу генерала Клюева Н.А., нового командующего 2-й армией, 20 тыс. русских солдат  сдались в плен даже не раненым! Всего 2-я армия пленными в этой операции потеряла до 80 тыс. человек. Однако основная масса военнопленных (более половины) пришлась на 1915 г. В начале февраля 1915 г., в Августовских лесах был пленен 20-й армейский корпус генерала Булгакова П.И.

Русские военнопленные прибыли в немецкий концентрационный лагерь

Русские военнопленные прибыли в немецкий концентрационный лагерь

Благодаря усилиям инспекций Красного Креста и нейтральных стран условия содержания военнопленных в лагерях в большинстве случаев отвечали установленным нормам. Так, интересы русских пленных кроме Российского общества Красного Креста защищало посольство Испании, а интересы немецких пленных в России представляли шведы, австрийцев защищала Дания.

Но военнопленный мог подвергнуться издевательствам, и даже поплатиться жизнью, к примеру, ещё в момент пленения, при конвоировании, несмотря на 23-ю статью Гаагской конвенции о законах и обычаях сухопутной войны от 18 октября 1907 г., в которой запрещалось: «убивать или ранить неприятеля, который, положив оружие или не имея более средств защищаться, безусловно, сдался», «объявлять, что никому не будет дано пощады».

Германские раненые военнопленные отправляются в тыл

Германские раненые военнопленные отправляются в тыл

Однако германцы отличались особо жестоким отношением к захваченным военнопленным. Не считаясь с междуна­родными конвенциями, немцы и австрийцы установили бесчело­вечный режим для русских военнопленных. Их положение в Германии и Австро-Венгрии было несравненно хуже, чем поло­жение пленных из других стран. В сущности, русские были совершенно бесправными среди миллионов этих несчастных.

В июне 1916 г. Луначарский А.В. напечатал в русской газете «День» очерк «Наши в плену» на основании опроса французских и бельгийских пленных, отпущенных по болезни из Германии в Швейцарию, из которого вырисовывалась ужасающая картина издевательств и насилий над русскими во вражеском плену.

«Русские страшно голодали, — рассказывал Луначарскому французский сержант. – Все, что получалось, было адресовано определенным пленным, либо пленным определенных наций. Среди французов и самый круглый сирота имел свои получки: хлеб, сахар, книги, табак, шоколад. У русских почти ни у кого ничего не было. Очень, очень голодают они. В каждом лагере есть как будто люди двух рас: русские и все остальные».

Надо отметить, что царь Николай II отказался посылать своим пленным хлеб, мотивируя это опасением его использования для питания германских войск. Впрочем, это была просто отговорка, помощь своим пленным оказывалась даже сербами — вплоть до падения Сербии и Черногории в начале 1916 г.

«Французский офицер описал положение в лагере, где было семь тысяч пленных, из них три тысячи русских. Он подчеркивал неизмеримую дистанцию, отделявшую русских пленных от пленных других национальностей, установленную немецкими властями. Каторжный труд, издевательства, голод делали свое дело – русские пленные массами гибли.

Советский писатель К. Левин, проведший несколько лет в плену, вспоминал об этих временах «Люди стали совсем непрочными, и жизнь так же легко покидала их, как рвется намокшая бумага». На неизменное кладбище около каждого лагеря постепенно «переселялись» его обитатель. Левин часто бродил по кладбищу, «останавливался над белыми солдатскими крестами и читал двузначные и трехзначные номера, узнавал по ним и вспоминал живых людей, от которых ничего не осталось». На чужбине, в плену погибло около двухсот тысяч русских людей.

За счет их главным образом так высоко поднялся процент погибших военнопленных держав Антанты — 9 процентов. Что касается военнопленных срединных империй (примерно три миллиона человек, из них свыше двух миллионов — в России), то их смертность не превышала 4 процентов.

Русские в плену отнюдь не безропотно склонялись перед косою смерти. Сколько было расстреляно немцами и австрийцами за сопротивление? Едва ли это когда-либо станет известным. А бегство из лагерей! По немецким данным, бежало в общей сложности 260 тысяч русских пленных, из них 60 295 человек ускользнули от преследования и добрались до своих. Другими словами, из 2,6 миллиона русских пленных бежал каждый десятый Они не были «бессознательной массой», русские во вражеском плену». (Н. Яковлев «1 августа 1914», М., «Москвитянин», 1993 г., с. 189-190).

Правда по другим источникам в русском плену от голода и тифа погибло немцев и австрийцев гораздо больше, чем 4%. Интересно отметить, что в плен в период Первой мировой войны попало около 70 русских генералов (иногда встречается цифра — 73). Под Танненбергом в августе 1914 г. в германском плену оказались 15 генералов, в Августовском лесу в феврале 1915 г. — 11, наконец, в крепости Новогеоргиевск — 17. А вот совершил побег из плена лишь один из них — начальник 48-й дивизии генерал Корнилов Л.Г., причём с третьей попытки.

Русские солдаты, попавшие в плен не по своей воле, ранеными или по распоряжению командиров, как раз и делали попытки к бегству. Причем здесь ситуация на фронте не играла никакой роли — люди горели желанием драться за Отчизну. Гумилев Н.С. описывает, как в его полк во второй половине 1915 г. вернулись два улана, бежавшие из плена. Солдаты шли по Германии и занятой немцами территории сорок дней, подбирая по пути таких же беглецов. В итоге дюжина русских солдат, завладев оружием, уже сама налетала на немецкие разъезды и пикеты. Они пробились с боем через линию фронта, опрокинув в этой схватке германскую заставу.

Всего к 1917 г. на территории России находилось более двух миллионов военнопленных. Однако из Восточной Сибири или Туркестана германским военнопленным убежать было очень непросто…

Военнопленные почти с самого начала войны  во всех воюющих государствах служили источником дешевой рабочей силы.  Они стали существенным подспорьем в замене рабочих в тылу, мобилизованных на военную службу. К примеру, на уральских заводах в 1916 г. 37 % рабочих составляли пленные. Труд военнопленных широко использовался и в сельском хозяйстве, здесь большинство пленников оказались в относительно более благоприятных условиях.

Из пленных русских солдат стали составляться рабочие команды, которые направлялись на те или иные работы в Германии и Австро-Венгрии. Офицеры, в соответствии с Гаагской конвенцией, были освобождены от физического труда. Труд военнопленных широко использовался и в прифронтовой полосе. Причем здесь старались оставлять тех из них, кто сдался добровольно. Главной формой оплаты здесь являлся продовольственный паек, но вскоре стали платить. Конечно, не столько, сколько своим рабочим, но все-таки платить.

Октябрьский переворот большевиков, резко изменивший судьбу военнопленных Центральных держав. Одним он позволил вернуться домой, а других волей-неволей втянул в орбиту начинавшейся в России Гражданской войны…