13-летний период, продолжавшийся после заключения в 1774 г. Кючук-Кайнарджийского мира между Россией и Турцией  и до начала следующей войны  в 1787 г., стал для светлейшего князя Потемкина годами самой плодотворной деятельности, имевшей огромное значение для будущего России.

В 1776 г. он был назначен генерал-губернатором Новороссийской, Азовской и Астраханской губерний. В его руках было сосредоточено управление всей южной Россией от Черного до Каспийского морей. На посту управителя недавно присоединенного к Российской империи обширного и почти не заселенного, а фактически безжизненного края, ярко проявились замечательные способности Потемкина как администратора и созидателя.

Григорий Александрович поставил две задачи: создать сеть военных укреплений и освоить безлюдные плодородные земли, прекрасно понимая, что это является надежным и долговечным шагом для закрепления России на Черном море. Решить эти задачи могло только постоянное население.

Потемкин отказался возвращать помещикам беглых крепостных крестьян, которые бежали на Дон и в малолюдные районы юга. Теперь эти беглецы должны были жить на новых местах. Земли в Северном Причерноморье осваивали не только переселённые туда помещичьи крестьяне. Стремясь привлечь колонистов, Потёмкин дал распоряжение поместить в загра­ничных газетах приглашения иностранцам.

Скоро на юж­ных землях появились образ­цовые колонии земледель­цев, прежде всего из Германии. На юге России им выделялась земля. На месте прежней пустыни через каждые 20 — 30 верст стали появляться деревни и посёлки. Началось интенсивное строительство городов.

Из Англии и Франции были выписаны специали­сты для устройства парков и садов, разведения шелкович­ных деревьев. Особое вни­мание уделял князь посадке и сохранению лесов на степных территориях. Он создал даже Кон­тору земледелия и домоводства, для успешной работы которой сам напи­сал специальную инструкцию. В ней давались советы по развитию хлебо­пашества, садоводства и виноделия. Потёмкин предполагал организовать хозяйство на основе новейших до­стижений европейской науки.

Медаль за присоединение к России Крыма и Тамани

Медаль за присоединение к России Крыма и Тамани

Во вновь присоединённых к России областях проводилось исследование недр, создавались коже­венные, свечные, кирпичные, фаян­совые и другие фабрики. Князь отда­вал предпочтение росту частной фабричной промышленности. У самого светлейшего была суконная фабрика в Дубровке, чулочная и шляпная — в Кременчуге, фаянсо­вая — в Екатеринославе.

Большинство современных крупных южных городов своим возникновением и последующим расцветом обязано Потёмкину Г.А. Наши современники могут убедить­ся в том, что ни один из этих го­родов не похож на другой. В этом заслуга талантливых русских архи­текторов, таких, как Старов И.Е., К. Геруа, Ванрезант В.В., которые воплощали творческие замыслы на­местника края.

Свои самые чес­толюбивые надежды Потёмкин свя­зывал с Екатеринославом (ныне Днепропетровск), который он хо­тел превратить в столицу края и центр просвещения. На высоком берегу Днепра архитектор Старов воздвиг огромный дворец для кня­зя, главным фасадом обращённый к городу. При дворце был разбит ве­ликолепный сад с двумя оранжерея­ми.

По приказу Потемкина была заложена первая корабельная верфь в Херсоне, в низовьях Днепра, и с неё сошли первые русские военные корабли Черноморского военного и торгового флота. В удобном для судостроения месте, на берегу Бугского лимана, Потемкин решил закладывать город и строить верфь, так появился город Николаев (в честь Николая-чудотворца), который со временем стал центром российского кораблестроения.

Много усилий светлейший князь приложил для основания на западе Новороссийского края города Одессы, и в ней стал строить порт, а на восточных рубежах Новороссии по плану Потемкина была сооружена азовско-кубанская укрепленная линия.

В Херсоне князь основал морские училища, в Новороссийске планировал создание университета, консерватории, 12 фабрик. За освоение пустынных новороссийских земель императрица Екатерина II наградила Григория Александровича орденом святого Владимира 1-й степени.

Потемкину Г.А. Россия обязана окончательным закреплением за собой Крыма. В результате русско-турецкой войны 1768–1774 гг. Крымское ханство формально перестало быть частью Османской империи, однако Стамбул не переставал вмешиваться в крымские дела, постоянно интригуя против России и надеясь отыграть ситуацию в свою пользу. Кроме этого, в Крыму издавна процветала работорговля, главным образом, захваченным в плен славянским населением.

«Приобретение Крыма ни усилить, ни обогатить Вас не может, а лишь только покой доставит», — писал по этому поводу Потемкин Екатерине II. Государыня приняла решение о присоединении Крыма к Российской империи, но не военным путём, как ей советовали многие приближенные, а дипломатическим, который считал наиболее верным светлейший князь Потемкин Г.А., вопрос был решён по средствам денег, угроз, лести и убеждений.

Григорий Александрович умело вел свою политику, щедро задаривал и подкупал нужных людей. Вскоре почти все окружение крымского хана Шагин-Гирея превратилось в сторонников России, а затем и сам хан принес присягу на верность Российской империи. 8 апреля 1783 г. Екатериной II был подписан манифест о присоединении Крыма.
В том же году князь Потемкин заложил Севастополь, который стал главной военно-морской базой России на Черном море.

Именно Потемкин положил начало строительству Черноморского флота. В письме князю государыня, комментируя недовольство Европы по этому поводу, с гордостью замечала: «На зависть Европы я весьма спокойно смотрю: пусть балагурят, а мы дело делаем». Под наблюдением самого Потёмкина в Севастополе построили «маленькое Адмиралтейство», при­стань, дома для офицеров и солдат. Камень для построек в основном брали из развалин древнегреческо­го Херсонеса.

После присоединения Крыма перед Потемкиным встала задача увеличить численность жителей Таврической области за счет переселения туда государственных крестьян, отставных солдат, рекрутов, выходцев из Турции, а также беглых крестьян и др. Вскоре Потемкин распорядился о переселении в Крым рекрутских жен и вдов. Одинокие женщины в приказном порядке были выданы замуж.

Заслуги Потемкина Екатерина II отметила присвоением ему в 1784 г. чина генерал-фельдмаршала, а весной 1787 г., в период обострения международной обстановки, она посетила новые районы России, в том числе и Крым. Екатерина II собственноручно заложила в Севастополе Преображенский собор.

От всего увиденного государыня была в полном восторге. Сопровождавший ее австрийский император Иосиф II писал в Вену из Севастополя: «Императрица в восхищении от такого приращения сил России. Князь Потемкин в настоящее время всемогущ, и нельзя вообразить себе, как все за ним ухаживают». По окончании поездки Екатерина пожаловала Потемкину титул «Таврический».

В письме она сообщала: «Между тобою и мною, друг мой, дело в кратких словах: ты мне служишь, а я признательна, вот и все тут; врагам своим ты ударил по пальцам усердием своим ко мне и ревностью к делам империи».

Однако в ряде начинаний светлейшего князя Потемкина-Таврического чувствуется лихорадочная поспешность, самообольщение. Всё делалось с большим размахом, а потому требовало огромных денежных затрат и колоссального труда. В своей неустанной деятельности по освоению края князь не жалел ни своих сил, ни сил своих подчинённых, все работали на износ.

Многое было начато и брошено, другое с самого начала оставалось лишь на бумаге, осуществилась лишь самая ничтожная часть смелых проектов Потемкина. К примеру, Черноморский флот был построен очень спешно, частью из негодного материала, но в последовавшую войну с турками оказал значительную помощь.