Французская армии, рожденная в революции и закалённая в борьбе против захватчиков, к несчастью, не заметила той границы, перейдя которую она подавила свободу собственного народа и превратилась в орудие закабаления соседних стран. Во Франции к власти пришел генерал Наполеон Бонапарт, провозгласивший себя императором. Теперь Франция, по существу, вела войны за мировое господство.

Численность Великой армии Наполеона I, вторгшейся в Россию в 1812 г. составляла более 600 тыс. человек, включая резервы. Она имела многонациональный состав. Французы составляли примерно половину от всей её численности, а другую: австрийские, польские, прусские, итальянские, испанские, голландские, швейцарские, баварские, саксонские и прочие части, соединения и подразделения. Можно сказать, что это была армия Европы.

Великая Армия была образована декретом императора Наполеона I от 23 августа 1805 г., когда шла подготовка к войне с Великобританией. Под предводительством Наполеона она одержала ряд побед, крупнейшими из которых являются сражения под Аустерлицем (1805 г.), Йеной (1806 г.) и Фридландом (1807 г.).

Служба солдат-иностранцев во французской армии осуществлялась на добровольной основе (по найму), на основании обязательств по союзным договорам или обязательств стран, её сателлитов. Отсюда и боевые качества частей Великой армии были разными. Если на польские, итальянские и швейцарские части наполеоновское командование могло положиться, то, к примеру, на немецкие – не на все.

Наполеоновская армия в русской кампании состояла из 10-ти армейских, одного вспомогательного австрийского и 4-х кавалерийских корпусов. Корпусами Великой армии чаще всего командовали маршалы, в отдельных случаях их командирами назначались дивизионные генералы. Начальником штаба Великой Армии был маршал А. Бертье.

Именно Бертье организовывал, набирал, обучал и формиро­вал штаб. Его офицеры и адъютанты, молодые дво­ряне, носили прозвище «попугаев» за молодость и склонность к фанфаронству. Штаб Бертье давал армии прекрасные кадры и военную организацию. Работа Бертье заложила основу той системе штабов, которую приняли почти все евро­пейские армии и которая, конечно, с большими из­менениями, дошла до наших дней.

Армейские корпуса в Великой армии являлись высшими оперативно- тактическими соединениями. Они составлялись обычно из 2-5 пехотных дивизий, 1-2 легких кавалерийских бригад. Армия состояла из пехотных, кавалерийских и артиллерийских частей, способных самостоятельно проводить тактические операции, а также резервной кавалерии и Императорской гвардии.

Французская пехота подразделялась на линейную и легкую. Основной боевой единицей пехоты был полк. Полк линейной пехоты состоял из штаба, четырех строевых батальонов и одного запасного. Строевой батальон состоял из шести рот. В русской кампании линейные полки часто имели свою полковую артиллерию.

Полки легкой пехоты были организованы по тому же принципу, что и линейные. Легкая пехота выполняла те же функции, что и линейная, но предназначалась для более гибких маневров на поле боя, для действий в рассыпном строю, прикрытия флангов. В пехотной дивизии, чаще всего, имелся один легкий полк и несколько линейных. Во французской армии были также дивизии, состоявшие только из полков линейной пехоты.

Императорская гвардия

Императорская гвардия

Линейная пехота состояла из фузилеров и гренадеров. Фузилеры составляли основную массу линейной пехоты — обычно они вели бой в составе сомкнутых пехотных колонн. Гренадеры и карабинеры являлись солдатами элитных отборных подразделений, предназначенных для нанесения решительного удара по неприятелю.

Легкая пехота состояла из вольтижеров, егерей и карабинеров. Вольтижеры и егеря обычно действовали в рассыпном строю, ведя стрелковый бой с неприятелем. Их главной задачей было осуществление огневого прикрытия движения сомкнутых колонн фузилеров и гренадеров. Карабинеры должны были поддерживать егерей и вольтижеров в том случае, если стрелковый бой переходил в штыковой.

Кавалерия в армии Наполеона, впрочем как и в армиях других европейских государств в то время, подразделялась на тяжелую, среднюю и легкую. Тяжелая кавалерия (кирасиры, карабинеры) предназначалась для действий в сомкнутом строю и нанесения по противнику решающего массированного удара. Кавалерия подчинялась маршалу Мюрату.

К средней кавалерии относились драгуны. Драгуны были многофункциональным родом войск. Это были маневренные войска, которые могли сражаться как в конном, так и в пешем строю. Легкая кавалерия: гусары, конные егеря, уланы обычно использовалась для разведки, прикрытия главных сил, в рейдах по тылам неприятеля. На марше легкая кавалерия могла находиться в авангарде или фланговом охранении.

Резервная кавалерия была объединена в четыре резервных кавалерийских корпуса. Каждый кавалерийский корпус имел в своем составе несколько дивизий тяжелой, легкой кавалерии и конную артиллерию.

Артиллерия Великой Армии состояла из полевой, осадной и полковой. Полевая артиллерия подразделялась в свою очередь на пешую и конную, состоявшие из артиллерийских рот. Полевые артиллерийские роты, обычно, составляли дивизионную и корпусную артиллерию.

В пешей артиллерии артиллерийская прислуга — орудийные расчеты — перемещалась пешком. Артиллеристы конной артиллерии были посажены на лошадей, ехали верхом, они  владели приемами кавалерийского боя, что позволяло конной артиллерии действовать совместно с кавалерией.  Инженерные войска включали в себя подразделения саперов, минёров и понтонеров.

Императорская гвардия была создана в 1804 г. Гвардия Наполеона представляла собой элитные войска и предназначалась для личной охраны Наполеона, а также могла быть использована как ударный резерв на поле боя. К 1812 г. Императорская гвардия насчитывала около 50 тыс. человек и, по сути, являлась самостоятельной армией — со своей пехотой, кавалерией, артиллерией, инженерными и другими подразделениями.

На свою гвардию Наполеон мог положиться. Гвардия состояла из отлично подготовленных, опытных и дисциплинированных солдат, отличавшихся безграничной преданностью императору. Наполеоновская гвардия состояла из Старой гвардии под командованием маршала Лефевра; Молодой гвардии, которой командовал маршал Мортье и гвардейской кавалерии, подчинявшейся маршалу Бессьеру.

Именно Жан-Батист Бессьер сумел вывести остатки гвардии из негостеприим­ной страны. Герцог Истрийский неотлучно нахо­дился рядом с Наполеоном во всех сражениях. Он и дальше бы продолжал поддерживать императора, если бы не трагическая гибель. В бою в мае 1813 г. ударом ядра в грудь Бессьер был убит на глазах у готовых к атаке гвардейцев.

К Старой гвардии относились пешие гренадеры и егеря, в рядах которой служили самые опытные солдаты-ветераны. Её боеспособность была настолько высока, что вводимая в действие в критические моменты сражений, она как мощный резерв часто являлась решающей силой на поле боя.

В результате поражения в русской кампании 1812 г. Великая армия Наполеона практически перестала существовать. Из России вернулось около 60 тыс. иностранных солдат и немногим более 20 тыс. человек из французской армии собрались за Вислой к январю 1813 г. Таким образом, Наполеон потерял более 500 тыс. солдат и более тысячи орудий.

Хочется отметить, что наполеоновские солдаты были не просто солдатами, но гражданами, составной и важной частью единого целого, а русский солдат был полностью бесправен. Более того, во главе Великой армии стоял военный гений, сама эта армия была по тем временам необычна. Это было войско нового типа, точнее — это была армия новой эпохи. Ее породила Французская революция со своим духом свободы и равенства. Стоит подчеркнуть такой поразительный факт — в завещании Наполеона, продиктованном им на острове Святой Елены, было сказано: «Я завещаю мое личное имущество: его половину оставшимся офицерам и солдатам французской армии, которые сражались с 1792 года по 1815 год за славу и независимость нации».